Sonny Boy Williamson II (1897 – 1965)

Sonny Boy Williamson - circa early 1960's in the U.K. (Photo by: Val Wilmer/Cache Agency)
Sonny Boy Williamson – circa early 1960’s in the U.K. (Photo by: Val Wilmer/Cache Agency)

Se puede decir que Sonny Boy Williamson II fue la última leyenda del blues. Para el momento de su muerte, mayo de 1965, había tocado al lado de Robert Johnson cuando comenzaba su carrera y con Eric Clapton, Jimmy Page y Robbie Robertson al final de la misma. En el espacio entre esos dos tiempos, vagó por todo Estados Unidos, bebió mucho whisky, tuvo un exitoso programa de radio durante 15 años, giró por Europa y escribió y cantó muchos temas que se volvieron clásicos del blues, a pesar de que varios de ellos se consideran autobiográficos. Era astuto, sagaz y mordaz, con una forma de interpretar la armónica rápida, poderosa y apasionada.
La vida de Sonny Boy Williamson II siempre fue confusa, llena de eventos sospechosos y plagados de desinformación. Su fecha de nacimiento no ha podido ser verificada, en algunas publicaciones se establece como el 5 de diciembre de 1899 y otras fuentes hablan de 1897 o 1909. Su nombre tampoco se ha definido, muchos se inclinan por Aleck o Alex “Rice” Miller o Ford, y ese “Rice” no se sabe, igualmente, si corresponde o no a un apodo. De acuerdo con algunos documentos, nació en la plantación de Sara Jones en Glendora, Mississippi, y de su infancia se sabe que trabajó al lado de su padrastro Jim Miller y su madre Millie Ford. Hacia mediados de la década de 1930 viajó por el Delta bajo el alias de Little Boy Blue, tocando al lado de Robert Johnson, Robert Nighthawk, Ronert Jr. Loockwood y Elmore James en los juke joints, fiestas y bazares de la zona. Sonny Boy solía contar que él estuvo presente en la noche que murió Robert Johnson y que fue quien le quitó una primera botella de licor que llegó destapada a sus manos.
Para comienzos de 1940 fue la estrella de King Biscuit Time, el primer programa de blues en la radio. Para darle más popularidad, los patrocinadores del espacio radial tuvieron la idea de que Miller se hiciera pasar por John Lee “Sonny Boy” Williamson, reconocido en el mercado del disco pero nunca visto en el sur de Estados Unidos. Cuando John Lee fue asesinado en Chicago, Miller se proclamó como el original Sonny Boy Williamson, aunque para sus amigos músicos siempre fue Rice Miller. El show en la radio fue exitoso, tanto así que el patrocinador sacó al mercado un nuevo producto con el rostro de Sonny Boy en el empaque. A pesar de la fama, Williamson no estaba ansioso por grabar discos, aunque haya dicho que en sus primeros años tuvo algunos registros, cosa que no ha sido corroborada. Entre 1951 y 1954 grabó para Trumpet Records un material que lo mostró en su punto más alto, tanto vocal como instrumentalmente y la escritura.
Otro importante aporte hecho por Sonny Boy Williamson II a la historia del blues fue la presentación al mundo de Elmore James a través de su programa de radio. En esa sesión, con Sonny Boy en la armónica y un baterista marcando el ritmo, Elmore James grabó la versión de “Dust My Broom” de Robert Johnson que lo llevó a la fama. Para esa época, Williamson se había separado de su primera esposa, la hermana de Howlin’ Wolf, y se casó con Mattie Gordon, quien aguantó la vida desarraigada de su marido. En 1955, Sonny Boy Williamson II se convirtió en artista del sello Chess, grabando por primera vez con esta casa disquera en agosto de ese año el tema “Don’t Start Me To Talkin’” y luego se reunió con su antiguo compañero Robert Lockwood Jr., músico de sesión de varios sellos de Chicago, quien le ayudó a dar un estilo muy fresco a su sonido, contribuyendo así al éxito de las grabaciones de Williamson.
Sonny Boy tenía la particularidad de desaparecer siempre que lo deseara. Cuando en Chicago no tenía muchas presentaciones, viajaba nuevamente a Arkansas para hacerse cargo temporalmente del programa de radio. Pero en 1963 se fue para Europa como parte del American Folk Blues Festival, donde mostró todos sus trucos musicales, robándose el show cada noche. Luego de terminar la gira, Williamson se quedó en Inglaterra trabajando en el joven circuito musical y grabando con bandas como The Yardbirds o The Animals, siendo el foco constante de admiración ya con más de 60 años encima. Regresó a Estados Unidos para una sesión final de grabación con Chess y en 1964 volvió a Inglaterra donde volvió a conquistar al público y grabó con Jimmy Page el tema “I’m Trying To Make London My Home”.
En 1965 Sonny Boy Williamson se trasladó de nuevo al Delta y tomó otra vez las riendas del King Buiscuit Time. Luego de vagar por todo Estados Unidos y algunos países de Europa, el músico tenía una razón para volver a su tierra. Sus amigos Houston Stackhouse y Peck Curtis lo acompañaron durante sus visitas a conocidos y a los lugares en los que había estado cuando era joven. El 25 de mayo de ese año, Curtis y Stackhouse esperaban la llegada de Sonny Boy a los estudios de la emisora KFFA para la transmisión de su programa, pero éste nunca llegó. Los dos amigos fueron a la casa donde Williamson tenía arrendada una habitación y lo encontraron muerto en su cama, aparentemente de un infarto. Sonny Boy había regresado al Delta para morir y dar nacimiento a la leyenda.
*Escuche este domingo 24 de mayo a las 5:00 p.m. (hora colombiana) el programa especial dedicado a Sonny Boy Williamson en Javeriana Estéreo.

3 comentarios sobre “Sonny Boy Williamson II (1897 – 1965)

  1. Hola. Muy interesante la crónica; poco conocía de él, quizá porque lo asociaba más con otros músicos, como también anotas. Siempre ha sido de mis favoritos. Todavía conservo el casete, “The real folk blues”, con 12 temas, entre ellos Too young to die, Got to move, Bring it on home… De One way out, dice una breve reseña incluida, más tarde se convertiría en una memorable grabación en vivo con Allman Brothers Band en el Fillmore East (Chris Morris, Billboard Magazine). Mi mejor deseo: mucha salud y como siempre, gracias por compartir.

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