Smoky Babe (1927 – 1975)

smoky babeRobert Brown, más conocido como Smoky Babe, fue un personaje oscuro de los primeros días del blues revival en la década de 1960. Lo poco que se conoce de su vida lo hacen ver como un bluesmen prototípico: Nació en Itta Bena, Mississippi en 1927, creció en una plantación, tuvo una vida dura como recolector, tomó una guitarra y se dedicó a vagabundear y sobrevivir de la música en el sur de Estados Unidos hasta que se trasladó a la gran ciudad.
Smoky Babe trabajó, aparentemente, como un músico semiprofesional en Nueva Orleans en los años cincuenta y para la época en que fue descubierto, laboraba como mecánico en un taller automotriz. Su breve carrera discográfica se limita a un par de álbumes grabados en campo, registrados por el folclorista Harry Oster de la Universidad de Luisiana en 1960 y 1961, los cuales fueron publicados por los sellos Folk Lyric y Bluesville.
Harry Oster conoció a Smoky Babe en la casa de Mabel Lee, la hermana de Robert Pete Wilson, y desde el momento en que el músico comenzó a tocar su guitarra, el investigador supo que estaba frente a un gran artista. Estas grabaciones muestran a Smoky Babe con un fuerte sentido rítmico al interpretar su guitarra con la aparición ocasional del slide. Su voz era rica, fuerte y autoritaria. Además era un excelente compositor e improvisador y, de acuerdo con las nota de Oster, varias de las canciones grabadas fueron compuestas en el mismo momento de su registro.
Las grabaciones de Smoky Babe nunca fueron muy conocidas debido a que llegaron en la época en la que el folk blues estaba más atento al redescubrimiento de artistas como Son House, Skip James, Bukka White o Mississippi John Hurt, que en la aparición de nuevas figuras, sin embargo el año pasado el sello Arhoolie las dio a conocer. Siguiendo con la vida de Smoky Babe, después de tocar por algunos años en picnics y fiestas locales en los alrededores de Baton Rouge, Luisiana, desapareció y no se volvió a saber de él. La muerte de Smoky Babe aparece registrada como ocurrida el 20 de junio de 1975.

*Escuche el programa especial dedicado a Smoky Babe el sábado 20 de junio a las 5:00 p.m. (hora colombiana) en Javeriana Estéreo.

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