Little Milton (1934 – 2005)

LIttle MiltonPuede que su nombre no sea muy familiar, pero para los amantes del blues Little Milton será sinónimo de un bluesman eléctrico, un cantante con mucha alma, gran guitarrista, compositor y un hábil líder de banda. Fue comparado en muchas ocasiones con B.B. King y Bobby Bland, debido a la forma en que combinó el blues y el soul, una mezcla que lo ayudó a ser uno de los principales artistas del blues en la década de 1960. Con el paso del tiempo su música se fue volviendo más orquestada, con cuerdas y vientos. Little Milton se mantuvo activo desde el comienzo de su carrera en 1953 hasta su muerte ocurrida el 4 de agosto de 2005.
James Milton Campbell nació el 7 de septiembre de 1934 en Inverness, Mississippi, y creció en Greenville. Su padre, Big Milton, era granjero, músico de blues, y con él Little Milton creció escuchando los programas de radio. A los 12 años de edad comenzó a tocar la guitarra, instrumento que compró luego de ahorrar dinero recibido por diferentes oficios. Cuando tenía 15 años de edad empezó sus andares por los clubes y bares locales, influenciado por T-Bone Walker y otros artistas de jump blues. Causó buena impresión en otros artistas del área y tuvo la oportunidad de ser soporte de Sonny Boy Williamson II, momento en el que llamó la atención de Ike Turner quien lo llevó a Sun Records, sello con el que Little Milton firmó contrato en 1953 y grabó una serie de temas que mostraban un poco de todo, pues todavía el guitarrista no tenía un estilo definido. Su energía juvenil hizo que estas grabaciones dejaran huella pero no la suficiente para alcanzar el éxito. Un año después la relación entre Milton y Sun Records terminó y el joven músico formó su propia banda con la que grabó un sencillo para Meteor en 1957 y luego se trasladó a San Luis en 1958.
En esa ciudad, Little Milton grabó un demo para el sello Mercury, pero fue rechazado. Con el DJ Bob Lyon creó el sello Bobbin y sus sencillos comenzaron finalmente a llamar la atención, especialmente “I’m a Lonely Man”, que vendió 60.000 copias a pesar de ser el primer lanzamiento de un sello pequeño. Little Milton incluyó en la nómina de Bobbin a Albert King y Fontella Bass, logrando un arreglo de distribución con Chess Records. El propio Milton se cambió luego a Checker, subsidiara de Chess, en 1961 y fue allí donde encontró su sello, muy influenciado por B.B. King. Inicialmente tuvo un éxito moderado pero en 1965 con “We’re Gonna Make It” llegó al primer lugar de los listados de Rhythm And Blues debido a la resonancia que obtuvo en el movimiento por los derechos civiles. Otros temas que alcanzaron a incluirse dentro del Top 10 fueron “Who’s Cheating Who?”, “Grints Ain’t Groceries”, “If Walls Could Talk”, “Baby I Love You” y “Feel So Bad”.
Con la muerte de Leonar Chess, en 1969, Chess Records se desorganizó y Little Milton se retiró dos años después, firmando con Stax, casa disquera con base en Memphis. Allí Milton expandió su sonoridad, añadiendo una buena sección de vientos y cuerdas, inclinando su voz hacia el soul y dejando un poco de lado el blues. Tuvo alguno éxitos como “Annie Mae’s Café” o “That’s What Love Will Make You Do” pero no fueron de la magnitud de los grabados con Chess. En 1975 Stax entró en bancarrota y Little Milton se movió al sello Glades, que era más conocido por grabar funk y disco, cosa que también influyó en el estilo del artista, pero al poco tiempo la casa disquera salió del negocio. Little Milton permaneció en el limbo hasta 1983, cuando grabó un álbum con MCA, y en 1984 firmó con Malaco, sello con el que registró 13 discos y tuvo su más grande éxito llamado “Blues Is Alright”. En 1988 Little Milton ganó el premio W.C. Handy a Mejor Artita del Año y también fue incluido en el Salón de la Fama del Blues. Little Milton murió el 4 de agosto de 2005.

*Escuche el domingo 9 de agosto el especial con Little Milton en Historias del Blues por Javeriana Estéreo, a las 5:00 p.m. (hora colombiana).

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