Blind Willie Johnson (1897 – 1945)

Blind Willie Johnson es uno de los artistas más importantes del blues y del góspel, además de ser considerado como uno de los más grandes guitarristas slide. Este evangelista callejero también es conocido por su poderosa y ferviente voz, ronca, áspera, que se movía entre los registros tenor y bajo, con un volumen tal que podía ser escuchado con facilidad a varias calles de distancia. Johnson grabó un total de 30 canciones en un periodo de tres años y muchas de ellas se volvieron clásicos, como “Jesus Make Up My Dying Bed”, “God Don’t Never Change” y la más famosa, “Dark Was The Night, Cold Was The Ground”.
Los historiadores del blues están de acuerdo con que Johnson nació en un pequeño pueblo cerca de Waco, Texas, en enero de 1897. Su madre murió cuando él era un bebé y su padre volvió a casarse. Cuando Johnson tenía siete años de edad, su padre y su madrastra pelearon y la mujer le arrojó ácido muriático pero la sustancia cayó en los ojos de Willie, dejándolo ciego. A medida que fue creciendo, Johnson comenzó a ganar dinero tocando su guitarra, que era una de las pocas formas que tenía un hombre ciego para sobrevivir. En lugar de usar un cuello de botella, Blind Willie Johnson utilizaba una navaja como slide, punteando las cuerdas y ayudándose con el pulgar para las líneas de bajo. A pesar de su excelente técnica y sonido para el blues, Johnson nunca quiso ser un bluesman, debido a que era muy creyente de la biblia, por lo que empezó a cantar góspel y espirituales convirtiéndose en pastor bautista, llevando sus sermones y su música a las calles de los pueblos vecinos. Mientras estaba en Dallas conoció a Angeline, quien se convirtió en su esposa en 1927. Ella adicionó algunas canciones del siglo 19 al repertorio e Johnson y ambos empezaron a cantar en las calles.
El 3 de diciembre de 1927, Blind Willie Johnson grabó sus primeras seis canciones, las cuales se convirtieron en sus temas más conocidos: “If I Had My Way”, “Mother’s Children Have a Hard Time”, “It’s Nobody’s Fault but Mine”, “Jesus Make up My Dying Bed”, “I Know His Blood Can Make Me Whole” y la más popular de todas, “Dark Was the Night, Cold Was the Ground”. Luego de esta sesión, Johnson no volvió a los estudios de grabación en un año. En diciembre de 1928 grabó cuatro canciones en compañía de su esposa Angeline. Meses después, en Nueva Orleans, Blind Willie y Angeline grabaron diez canciones para Columbia, sesión de la cual surgieron “God Don’t Never Change”, “Let Your Light Shine on Me” y “You’ll Need Somebody on Your Bond”.
Aunque Blind Willie Johnson fue uno de los artistas más populares del catálogo de Columbia, solo grabó para este sello una vez más, en abril de 1930. Luego de esta sesión, realizada en Atlanta nuevamente en compañía de su esposa Angeline, la casa disquera nunca más lo volvió a llamar. A pesar de no volver a pisar un estudio de grabación, Johnson siguió tocando en las calles durante los años 30 y 40. En 1945, la casa del músico se incendió. Johnson no tenía otro lugar para vivir, así que se quedó en las ruinas de su hogar, contrayendo neumonía y falleciendo el 18 de septiembre de ese año.
El legado de Blind Willie Johnson ha sido amplio. Sus canciones han sido interpretadas por infinidad de artistas. El tema “Dark Was The Night, Cold Was The Ground” inspiró a Ry Cooder para componer la banda sonora de la película “Paris, Texas” de Win Wenders, director que participó en la serie “The Blues”, producida por Martin Scorsese, con la película “The Soul Of A Man”, que explora las vidas de Blind Willie Johnson, Skip James y J.B. Lenoir.

*Escuche el programa especial dedicado a Blind Willie Johnson el domingo 20 de septiembre a las 5:00 p.m. (hora colombiana) en Javeriana Estéreo.

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