Mance Lipscomb (1895-1976)

El guitarrista y cantante Mance Lipscomb nació el 9 de abril de 1895 en Navasota, Texas, hijo de Charles y Jane Lipscomb, dos granjeros de la zona. Su padre fue esclavo en Alabama y adquirió el apellido Lipscomb cuando fue vendido a una familia en Texas que tenía ese nombre. Mance fue bautizado como Bowdie Glenn, nombre que cambió a Mance luego de la muerte de su mejor amigo llamado Emancipation. Tuvo un hijo con su esposa Elnora, Mance Jr., tres hijos adoptados y 24 nietos.
Lipscomb representaba uno de los últimos remanentes de la tradición songster del siglo 19, la cual dio pie para el desarrollo del blues. Aunque los songsters incorporaron al blues en sus repertorios, como lo hizo Lipscomb, ellos interpretaron una amplia variedad de diversos estilos, muchos de los cuales eran comunes a las tradiciones negras y blancas del sur de Estados Unidos, dentro de lo que se incluían baladas, rags, piezas de danza, canciones populares, sagradas y seculares. El propio Lipscomb insistía en que era un songster y no un cantante o guitarrista de blues, debido a que él tocaba todo tipo de música. Su repertorio ecléctico llegó a tener, según algunos investigadores, más de 350 canciones que abarcaban cerca de dos siglos.
Mance Lipscomb nació en una familia musical y desde temprana edad encontró su vocación. Su padre era violinista, su tío interpretaba el banjo y sus hermanos eran guitarristas. Cuando tenía 11 años de edad, su madre le regaló una guitarra con la que comenzó a acompañar a su padre en reuniones familiares y los bailes de los sábados en la noche. Aunque tuvo contacto con algunos de los primeros músicos que grabaron, como Blind Lemon Jefferson o Blind Willie Johnson, Lipscomb sólo grabó cuando fue descubierto en la década de 1960, durante la época del blues revival.
Entre 1905 y 1956, Lipscomb vivió en un ambiente de explotación, trabajando para numerosos terratenientes. Huyó de su último trabajo luego de golpear a un capataz por haber abusado de su madre y de su esposa. Esta historia se puede apreciar en su canción “Tom Moore’s Farm”, la cual grabó en 1960 pero que se lanzó de forma anónima, presumiblemente para proteger su identidad. Entre 1956 y 1956, Lipscomb vivió en Houston, trabajando para una empresa leñadora en el día y tocando en los bares en la noche, compartiendo escena con “Lightnin’” Hopkins, a quien Lipscomp conoció en 1938. Como compensación por un accidente de trabajo, regresó a su pueblo natal donde finalmente pudo adquirir un terreno y construir su propia vivienda. Fue allí, cuando trabajaba como capataz en una granja, que conoció a Chris Strachwitz y Mack McCormick, propietarios de Arhoolie Records.
Ese encuentro con Strachwitz y McCormick marcó para Lipscomb el comienzo de una década de labores dentro del movimiento blues revival, durante el cual el músico ganó infinidad de elogios, seguidores y emuladores dentro de la joven audiencia blanca, tanto por su virtuosismo como por su repertorio. Sus admiradores disfrutaron de sus recuerdos y sus elocuentes observaciones acerca de la música y la vida, muchas de las cuales fueron grabadas y transcritas por Glenn Myers, las cuales se encuentran depositadas en el centro de historia de la Universidad de Texas, en Austin.
Mance Lipscomb hizo numerosas grabaciones, Arhoolie publicó siete discos con su música. También participó en muchos festivales ante más de 40.000 personas y en los bares generalmente compartía escenario con bandas jóvenes. También fue personaje de la película “A Well-Spent Life” del director Les Blank en 1970. A pesar de su popularidad, Lipscomb se mantuvo en la pobreza. En 1974 comenzó a tener problemas de salud y fue internado en un ancianato. Murió en Navasota, el 30 de enero de 1976.

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