Brownie McGhee (1915 – 1996)

La muerte de Brownie McGhee, en 1996, dejó un enorme vacío en el blues. Aunque estaba casi retirado, debido al cancer de estómago que sufría, el guitarrista seguía siendo la luz a seguir en el denominado blues del Piedemonte, venerado mundialmente por su prolífica actividad tanto solista como con su eterno compañero, el intérprete de armónica Sonny Terry, con quien trabajó durante décadas el folk-blues acústico. Sin embargo, McGhee fue mucho más allá pues desde la época de la posguerra grabó blues eléctrico y rhythm and blues en la escena de Nueva York, en ocasiones al lado de Sticks, su hermano menor.
Walter Brown McGhee creció en Kingsport, Tennessee. A los cuatro años de edad contrajo polio, enfermad que lo dejó con tiempo fuera de la escuela para las clases de guitarra que le dictaba su padre, Duff McGhee. Su hermano menor, Granville, también tenia talento para la guitarra y fue conocido en el mundo musical como Stick, debido a que llevaba a su hermano enfermo en un pequeño carro impulsándolo con un bastón.
En 1937, Brownie fue operado y recuperó parte de su movilidad, lo cual le premitió viajar y recorrer el sureste. Hizo contacto con George “Bull City Red” Washington quien lo presentó al cazador de talentos J.B Long. Con el apoyo de Long, McGhee firmó un contrato con Columbia en 1940, grabando en Chicago cerca de 12 canciones en dos días.
J.B. Long era el empresario de Blind Boy Fuller, quien falleció en 1941. Esta situación movió a los directivos de Okeh a insinuar que Brownie McGhee grabara bajo el nombre de Blind Boy Fuller N° 2. McGhee grabó el tema “Death Of Blind Boy Fuller” y después una tercera session en 1941, en la que tuvo la oportunidad de tocar al lado de Sonny Terry.
McGhee y Terry se reubicaron al año siguiente en Nueva York y rapidamente se conectaron con la escena local, tocando al lado de Woody Guthrie, Pete Seeger y Leadbelly. Después del final de la segunda guerra mundial, McGhee comenzó a grabar prolíficamente para gran cantidad de sellos, solo o con Sonny Terry, antes de lanzarse definitivamente a la audiencia folk.
Brownie McGhee y Sonny Terry estuvieron dentro de los primeros artistas de blues en viajar de gira a Europa. A finales de la década de 1950 y comienzos de la 1960, toda una seguidilla de discos mostró a la pareja en su más fino folk-blues, intercalado con el estilo del Piedemonte. McGhee no limitó su talento a los conciertos. Apareció en la obra de Broadway “La gata sonre el tejado caliente” y en “Simply Heaven”, pieza del escritor negro Langston Hughes. También participó en las películas “Corazón satánico”, “Buck And The Preacher” y en un episodio de la famosa serie de television “Lazos familiares”.
Después de muchas vueltas, la sociedad entre Brownie McGhee y Sonny Terry se terminó, a mediados de la década de 1970. Cerca del final, preferían no compartir escenario simplemente para no tener que hablar, por lo que Terry tocaba con otro guitarrista mientras que McGhee lo hacía solo. En 1995, durante el festival de blues de Chicago, Brownie Mcghee se presentó con una voz ya no tan ponderosa como antes pero con un trabajo de guitarra que marcó la noche entera de forma inolvidable. McGhee murió el 16 de febrero de 1996.

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