Sonny Terry (1911 – 1986)

El intérprete de armónica Sonny Terry fue uno de los primeros músicos de blues que traspasó áreas que, normalmente, no estaban asociadas al género. Con su compañero Brownie McGhee, Terry tocó en numerosas grabaciones de folk con artistas como Woody Guthrie, desarrolló una carrera actoral en televisión y en Broadway eso sí, sin comprometer nunca su particular estilo con la armónica al cual denominó “Whoopin’”.
Sonny Terry nació el 24 de octubre de 1911 en Greensboro, estado de Georgia, y su verdadero nombre era Saunders Terrell. Perdió la vista a los 16 años de edad debido a dos accidentes. Su padre era intérprete de armónica a nivel local y se encargó de darle lecciones a Terry cuando era pequeño. Al dares cuenta de que por su ceguera no podia trabajar en el campo, Sonny Terry decidió ser músico y comenzó, como muchos de sus pares, recorriendo de pueblo en pueblo tocando en las esquinas para ganar algo de dinero. En 1934 conoció al guitarrista Blind Boy Fuller, quien lo convenció de trasladarse a Durham, Carolina del Norte, donde ambos ganaron fama local.
Para 1937, la pareja tuvo la oportunidad de ir a Nueva York y grabar para el sello Vocalion. Un año después, Terry volvería a la Gran Manzana para tomar parte del concierto Spirituals To Swing, organizado por John Hammond, en el que interpretó “Mountain Blues”, una de sus canciones más recordadas. Terry regresó a Durham donde siguió trabajando con Blind Boy Fuller y conoció a Brownie McGhee, quien sería su eterno compañero. McGhee buscó a Terry por recomendación de J.B. Long, mánager de Blind Boy Fuller, pensando en que el guitarrista podía tener oportunidad de tocar en los mismos shows de el intérprete de armónica. Entre los dos músicos se creó una profunda amistad y luego de la muerte de Blind Boy Fuller, en 1941, el duo se trasladó a Nueva York. El cambio fue fructífero pues de inmediato encontraron trabajo, ofreciendo conciertos bien como duo bien como solistas. Sonny Terry comenzó a ser muy solicitado como músico de sesión, presentándose al lado de figuras como Leadbelly, Woody Guthrie y Pete Seeger. Terry comenzó también un periplo interesante por la actuación, participando en varias producciones de Broadway.
Para mediados de la década de 1950, Sonny Terry y Brownie McGhee empezaron a ampliar sus horizontes viajando fuera de los límites de Nueva York y realizando múltiples grabaciones para sellos como Folkways, Savoy y Fantasy que cruzaron las barreras de raza, por lo que comenzaron a tener reconocimiento en los circuitos folk y blues tocando para audiencias blancas y negras. En esa misma época, Terry y McGhee se unieron al elenco de “La gata sobre el tejado caliente” lo cual los expuso a un público más amplio.
A comienzos de 1960 Terry y McGheee tocaron en numerosos festivales de folk y blues alrededor del mundo, a la vez que Terry encontraba tiempo para trabajar con el cantante Harry Belafonte en algunos comerciales de televisión. En la década del 70, Sonny Terry continuó con sus viajes , deteniéndose únicamente para escribir su libro “The Harp Styles Of Sonny Terry”. Para mediados de esa década comenzaron los problemas personales con Brownie McGhee que terminaron en la separación definitiva de la pareja.
Gracias a Johnny Winter, Sonny Terry fue descubierto por una nueva generación de fanáticos del blues, debido a que el guitarrista produjo el álbum “Whoopin'”, que Terry grabó para Alligator Records. En este disco, el intérprete de armónica fue acompañado por Winter y por Willie Dixon. Recordemos que Winter produjo también “Hard Again”, disco que marcó el regreso de Muddy Waters y revitalizó su carrera, y esa fue la misma intención que tuvo al trabajar con Sonny Terry.
Para la década de 1980, la edad de Sonny Terry comenzó a hacer estragos en su salud. Dejó de grabar y esporádicamente aparecía en vivo. Terry murió el 11 de marzo de 1986, año en el cual fue incluido en el Salón de la Fama del Blues.

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