Jessie Mae Hemphill (1923-2006)

El linaje siempre ha sido importante en el blues y la cantante, guitarrista y percusionista Jessie Mae Hemphill, quien murió a los 71 años de edad, tiene más que la mayoría. Su abuelo, Sid Hemphill, fue un ampliamente reconocido violinista e intérprete de flauta de bambú en el noroeste de Mississippi, donde fue grabado en 1942 por el folclorista Alan Lomax. Veinte años después, Lomax visitó nuevamente la zona y grabó a la guitarrista y cantante Rosa Lee Hill, tía de Jessie Mae. Su padre, James Graham, fue un pianista de blues y dentro de la familia también se puede incluir al hombre orquesta Doctor Isaiah Ross. Con toda esa tradición alrededor, Hemphill se enganchó con la música a temprana edad, primero como percusionista en la banda de pitos y tambores de su abuelo, tocando en picnics y otras festividades rurales. Fue autodidacta con la guitarra, empezando como muchos otros músicos con el diddley-bow, el famoso instrumento casero de una sola cuerda.
Fue hasta finales de los años 70 del siglo pasado, cuando los músicos más viejos de su familia murieron, que Jessie Mae Hemphill llevó su música a una audiencia más amplia, apoyada por David Evans, músico y folclorista de la Universidad de Memphis, quien acompañó a Alan Lomax en la documentando sus grabaciones en los condados de Tate y Panola, donde residía Hemphill. Animada por Evans, Jessie Mae construyó su propio repertorio de blues, creando su sello particular basado en ritmos simples y repetitivos. Sus canciones tienen poco moviento armónico y son más blues en la atmósfera que en la forma, pero tienen ese compás hipnótico enfatizado por la pandereta golpeada con los pies, las campanas de los indios Choctaw (nación de la que también descendía Hemphill) o marcado por percusionistas de la misma tradición de su abuelo. Su llamativa imagen con sombrero y botas vaqueras más esa música inusual estuvieron en escenarios que iban desde los juke-joints hasta los festivales de folk y blues en Estados Unidos y Europa.
En 1987 y 1988, Jessie Mae Hemphill fue escogida como Mejor artista femenina de blues tradicional en los W.C. Handy Blues Awards (actuals Blues Music Awards) y en 1991 obtuvo ese mismo galardón en la categoría Mejor álbum por su trabajo “Feelin’ Good”. En ese periodo encontramos álbumes como “She-Wolf”, “Get Right Blues” y “Mississippi Blues Festival”, grabado en París. Aunque estos premios la ubicaron dentro del blues tradicional, Hemphill no se limitó a preservar esas tradiciones sino que las actualizó y personalizó creando nuevas canciones basadas en su propia experiencia, dándoles un sonido fresco y contemporáneo en el que se podían encontrar los trazos de esas raíces musicales afroamericanas.
En 1993, Jessie Mae Hemphill sufrió un infarto que la dejó impedida para seguir tocando guitarra. Su último disco, “Dare You To Do It Again” de 2003, en el que Hemphill interpretó canciones religiosas, se grabó con el apoyo de la Fundación Jessie Mae Hemphill. Jessie Mae Hemphill murió el 23 de julio de 2006.

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