Peg Leg Howell (1888-1966)

En noviembre de 1926, Columbia Records llegó a Atlanta para grabar a una serie de artistas, dentro de los que estaba el guitarrista Peg Leg Howell. Nacido en 1888, Joshua Barnes Howell era de una generación anterior a la de muchos de los bluesmen de la preguerra. Al igual que Leadbelly y Henry Thomas, el repertorio de Howell incluía reels, baladas, cantos de campo y otros estilos preblues. Fue autodidacta con la guitarra y acompañaba a diferentes cantantes en el campo.
Howell trabajó en el campo hasta 1916, cuando perdió su pierna derecha en un tiroteo. Llegó a Atlanta a los 35 años de edad, ciudad en la que tocó música en los parques y las calles. Estuvo en la cárcel por contrabandear licor y cuando salió libre fue encontrado por el cazatalentos de Columbia, quien le pidió grabar para ese sello. Estas sesiones mostraban a un cantante con una voz gastada, a un guitarrista decente y en ocasiones aventurero que recordaba a Blind Lemon Jefferson.
“New Prison Blues” y “Fo’ Day Blues” fueron las dos canciones grabadas por Peg Leg Howell en esa sesión, un disco que tuvo relativo éxito en ventas. Columbia prensó inicialmente 5.250 copias y luego otras 4.000. Howell recibió $50 dólares por esa sesión y para la década de 1960, época en la que fue redescubierto, todavía recibía regalías.
Cinco meses después Howell volvió a grabar, esta vez acompañado por Henry Williams y Eddie Anthony, llamábdose Peg Leg Howell And His Gang. “New Jelly Roll Blues” fue el tema principal de esa sesión, cuya publicidad indicaba que se le haría la boca agua al oyente una vez lo escuchara. Al parecer es el disco más popular de Peg Leg Howell, pues alcanzó a vender cerca de 13.000 copias.
En noviembre de 1927, Peg Leg Howell And His Gang grabaron tres discos más: “Too Tight Blues”, “Moanin’ And Groanin’ Blues”, “Hobo Blues”, “Peg Leg Stomp”, “Skin Game Blues” y “Doin’ Wrong”. De acuerdo con los archivos de Columbia, luego de agotar un prensaje inicial de 2.310 copias, otras 2.000 fueron hechas. El sello decidió promocionar a Peg Leg Howell poniendo su foto en la portada de su catálogo.
Octubre de 1928 marcó lo que fue la última grabación que realizaron Howell y Eddie Anthony, quien comenzó a grabar para OKeh Records como parte del duo llamado Macon Ed y Tampa Joe, cuya identidad aún no ha podido ser establecida.
En 1929, Peg Leg Howell terminó su carrera de grabación con “Away From Home”. Al año siguiente Henry Williams, uno de sus compañeros de banda, murió en prisión y Howell volvió a la cárcel otra vez por contrabando de licor. Eddie Anthony murió en 1934 y esto le quitó a Howell todas las ganas de volver a la música. A comienzos de 1940 montó un aserradero y en 1952 perdió su otra pierna debido a la diabetes.
Tres estudiantes universitarios, George Mitchell, Roger Brown y Jack Boozer decidieron en 1963 ir en busca de Peg Leg Howell, inspirados por el libro “The Country Blues” de Samuel Charter. En una barbería de Atlanta los estudiantes preguntaron por Howell y varios hombres se ofrecieron a llevarlos a su hogar, una casa pequeña y en mal estado.
Luego de un encuentro inicial, George Mitchell convenció a Howell de volver a grabar. Tras un mes de práctica, se realizaron las sesiones que fueron publicadas por Testament Records como “The Legendary Peg Leg Howell”. Con sus 75 años de edad y una voz débil, interpretó algunos de sus clásicos con Columbia y otras viejas canciones que nunca grabó. Peg Leg Howell murió el 11 de agosto de 1966 y está enterrado en el cementerio Chestnut Hill de Atlanta.

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